Caustique

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En optique et en mathématiques, une caustique est l'enveloppe des rayons lumineux subissant une réflexion ou une réfraction sur une surface ou une courbe.

Plus spécifiquement, on parle de caustique au flambeau lorsque les rayons lumineux sont issus d'un point à distance finie et de caustique au soleil si la source lumineuse se trouve à une distance infinie.

Une caustique par réflexion est aussi appelée catacaustique, tandis qu'une caustique par réfraction est appelée diacaustique.


[modifier] Étymologie et histoire

Le physicien allemand Ehrenfried Walther von Tschirnhaus consacra sa vie à l'optique géométrique et à la fabrication de lentilles et miroirs à l'usage de l'astronomie. C'est dans ce cadre qu'il étudia en 1682 les caustiques par réflexion. Il choisit le terme 'caustique' en référence au mot grec 'kaustikos' provenant de katein = brûler. Il prouva en outre que les caustiques des courbes algébriques sont rectifiables : on peut calculer analytiquement leur longueur, sur un intervalle donné, par le calcul intégral.

Le concept de caustique fut également étudié par Jacques Bernoulli et La Hire.

[modifier] Comparaison entre le focalisation en un point et la formation d'une caustique

Lorsqu'une onde plane est réfléchie par un miroir parabolique, tous les rayons convergent en un seul point

Image:Miroir_para.jpg

Lorsqu'une onde plane est réfléchie par un miroir circulaire , tous les rayons convergents ne convergent pas en un seul point : ils forment une caustique

Image:Miroir-cercle.jpg

[modifier] Liens externes

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